IBM se disculpa por despedir a un pionero transexual, 52 años después

El 14 de octubre, unos 1.200 empleados de IBM se conectaron a distancia a un sitio web de la compañía para lo que se facturó como una celebración de la vida y la carrera de Lynn Conway, una “pionera de la tecnología y transexual”, como se tituló el evento. El historial de Conway como pionero en informática en IBM y posteriormente en el Centro de Investigación de Palo Alto de Xerox, o PARC, era indudablemente bien conocido por los asistentes, así como la historia de su transición de género en 1968. Lo que no se esperaba era que IBM aprovechara la ocasión para confesar que había despedido a Conway en medio de su transición, después de prometerle su apoyo, o que se disculpara formalmente por cómo la había tratado 52 años antes.

Pensaron que estaban haciendo lo correcto.

Lynn Conway, sobre su despido por IBM en 1968

“Quería decirte aquí hoy, Lynn, por esa experiencia en nuestra compañía y todas las dificultades que siguieron, lo siento de verdad”, dijo Diane Gherson, una vicepresidenta senior de asuntos humanos de IBM que dirigía el evento. “Gracias a su coraje, a su ejemplo y a todas las personas que siguieron sus pasos, como sociedad estamos ahora en un lugar mejor”, continuó Gherson. “Pero eso no te ayuda, Lynn, probablemente nuestra primera empleada en salir del armario. Y por eso, lamentamos profundamente lo que has pasado, y sabemos que hablo por todos nosotros.” Nadie se sorprendió más por la disculpa que la propia Conway, que hace mucho tiempo se había deshecho del resentimiento por las acciones de IBM en 1968. “No sabía cómo reaccionar”, me dijo Conway. “Empecé a llorar. No sabía cuando empezó que Diane iba a disculparse en nombre de IBM.”

“Dividí cada desacuerdo en dos clases”, me decía Bob Taylor.

“Son la empresa líder en esto, lo cual es asombroso”, dice. Esperaba que la compañía simplemente “admitiera que esto sucedió y que ellos saben de mi trabajo, y entonces celebraríamos juntos lo lejos que hemos llegado” Para comprender la importancia del paso de IBM, ayuda revisar el viaje personal y profesional de Conway.

(Los Angeles Times)

Conocí a Conway cuando estaba trabajando en mi libro de 1999 sobre Xerox PARC, “Dealers of Lightning”, para el cual era una fuente de valor único. En 2000, cuando decidió salir del armario como transgénero, me permitió hacer una crónica de su vida en una portada de la revista de Los Angeles Times titulada “A través del laberinto del género” Creciendo como hombre en el estrecho condado de Westchester en Nueva York, Conway luchó con una confusión interna. Ingeniero naturalista, Conway sobresalió académicamente y ganó un lugar en el MIT, pero terminó reprobado por falta de apoyo social o médico. En 1961, sin embargo, Conway se matriculó en la Universidad de Columbia, adquiriendo una licenciatura y una maestría en ingeniería eléctrica en sólo dos años. Conway también impresionó a un instructor de Columbia que era un ejecutivo de IBM. Eso lo llevó a un puesto en un equipo que diseñaba en secreto la supercomputadora más rápida del mundo, un proyecto favorito del presidente de IBM Thomas Watson Jr. Conway se mudó con el equipo a Menlo Park, California, produciendo innovaciones de ingeniería que permanecerían en el centro de las computadoras más avanzadas de IBM durante años.

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No hace tanto tiempo que se podía contar con ciertas guías familiares de negocios: Xerox era el proveedor dominante de equipos de oficina, Sears el mayor minorista, General Electric el fabricante líder de, bueno, casi todo, y no se podía tomar una fotografía sin Kodak.

Mientras tanto Conway se había casado y comenzó a criar dos hijas. La vida familiar sólo intensificó esa confusión interior, y en 1968 Conway decidió emprender una cirugía de reasignación de género. Como escribí en el 2000, Conway había visualizado una transición casi perfecta. IBM cambiaría el nombre en los registros de la compañía y ejecutaría una transferencia a otro laboratorio, marcando un nuevo comienzo. No iba a ser así. La dirección de la empresa IBM, incapaz de ver cómo se podía guardar el secreto a los compañeros de trabajo, temía una interrupción. Aunque los superiores inmediatos de Conway habían dicho que le encontrarían un lugar en otro laboratorio de la compañía, las órdenes contrarias vinieron de arriba y Conway fue despedido silenciosamente. “Pensaron que estaban haciendo lo correcto”, me dijo Conway. “Estoy seguro de que en su propia mente, T.J. Watson Jr. lo pensó. Era responsable de una corporación” La transición de género y la cirugía de reasignación de sexo eran conceptos extraños en ese momento. “Christine Jorgensen fue la última vez que salió algo sobre cosas como esta”, recuerda Conway. La transición de Jorgensen, que había sido noticia de primera plana en 1951, se había reducido a una curiosidad histórica casi dos décadas después. “Watson pensaba que habría una publicidad interminable, y puedo entenderlo.” En una época en la que no había recurso para nadie despedido por discriminación sexual o de género, la pérdida del trabajo de Conway no pudo haber llegado en peor momento. Conway vivía como una mujer, pero la cirugía de reasignación de género no estaba programada hasta dentro de unos meses. Costaría unos 4.000 dólares – una enorme suma en 1968 – sin incluir varios miles de dólares en costos relacionados: electrólisis, asesoramiento, terapia hormonal. La familia estuvo en la asistencia social durante tres meses. La esposa de Conway le prohibió el contacto con sus hijas. No las volvería a ver durante 14 años. Más allá de las implicaciones financieras, el estigma del destierro de una de las corporaciones más respetadas del mundo se sentía como una excomunión. Buscó trabajo en la floreciente comunidad de ingeniería eléctrica en lo que pronto se conocería como Silicon Valley, abriéndose camino a través de nuevas empresas, y finalmente recibió una oferta en 1973 del laboratorio de investigación que Xerox acababa de establecer en Palo Alto.

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Pocos ejecutivos se han trasladado a nuevos trabajos tan cargados de historia como Tolga Kurtoglu.

PARC se ha hecho famoso por inventar el ordenador personal, pero el trabajo de Conway tuvo una trayectoria diferente. En asociación con el profesor de ingeniería de Caltech, Carver Mead, codificó las reglas de diseño de la nueva tecnología de “circuitos integrados de muy gran escala” (o, en abreviatura de ordenador, VLSI). La pareja estableció las reglas en un libro de texto de 1979 que una generación de estudiantes de ingeniería conocía como “Mead-Conway” El VLSI promovió una revolución en el diseño de microprocesadores para computadoras que incluía el chip Pentium, que alimentaría a millones de PCs. Conway difundió el evangelio del VLSI creando un sistema en el que los estudiantes que tomaban cursos en el MIT y otras instituciones técnicas podían obtener sus diseños de muestra renderizados en silicio.

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Los elogios profesionales y académicos comenzaron a acumularse. En 1983, fue reclutada para dirigir un programa de supercomputadoras en la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada del Departamento de Defensa, o DARPA – pasando por su verificación de antecedentes en el FBI con tanta facilidad que se convenció de que el Pentágono ya debe haber encontrado personas transgénero en su fuerza de trabajo. Una figura de autoridad indiscutible en algunos de los rincones más abstrusos de la informática, fue elegida para la Academia Nacional de Ingeniería en 1989. Para entonces se había incorporado a la Universidad de Michigan como profesora y decana adjunta de la Facultad de Ingeniería, donde es profesora emérita de ingeniería eléctrica e informática. En 2002 se casó con un compañero ingeniero, Charles Rogers, y con él ha cultivado una finca de 24 acres en un distrito rural no muy lejos de Ann Arbor. También se convirtió en mentora y modelo para las generaciones que siguieron su camino hacia la transición de género. También ha escrito acerca de cómo las mujeres y las minorías pueden salir de las historias de las innovaciones científicas y técnicas, basándose en su propia experiencia de lucha para que se le reconozca su papel en el desarrollo de la tecnología VLSI. El historial de logros profesionales y de crecimiento personal de Conway, junto con la contemplación clarividente de su ingeniero del mundo que le rodea, le ayudaron a mirar hacia atrás a su experiencia en IBM sin rencor: “No ando por ahí guardando rencor”, dice. “Eso es sólo mal karma” Además, era consciente de que IBM se había convertido en líder en su apoyo a los empleados transexuales. Pero había algo que faltaba en su relación con IBM. El proceso de llenar el vacío comenzó con Arvind Krishna, quien aprendió los lineamientos de la historia de Conway de un empleado transexual poco después de convertirse en CEO de IBM en abril. Le pidió a Gherson que investigara el trasfondo. Su investigación la dejó “aturdida y con el corazón roto”, dijo Gherson en el evento del 14 de octubre, que incorporó el anuncio de que Conway había recibido el Premio de Logro de Vida de IBM. “Si bien su experiencia no ocurriría hoy en IBM, siempre habrá desafíos en el lugar de trabajo actual para los que no estamos preparados”, dijo Gherson a Conway y a la audiencia. “Una de las cosas que 2020 nos ha enseñado a todos es que tenemos mucho que aprender cuando se trata de crear un lugar de trabajo inclusivo en la sociedad”, dijo Gherson. “Sabemos que hay mucho trabajo por hacer. Así que estamos aquí hoy no sólo para celebrarlo como un innovador de renombre mundial y ex-alumno de IBM, sino también para aprender de usted, y así crear un lugar de trabajo más inclusivo en la sociedad” Para Conway, el evento apunta a una forma en que la sociedad puede corregir los errores históricos sin barrerlos bajo la alfombra. Mientras los miembros de la audiencia relataban algunas de sus propias experiencias de salir del armario, “todo el asunto se apartó rápidamente de la recriminación y de la disensión de las personas que hicieron cosas en el pasado que, según los estándares actuales, no se ven muy bien”, recuerda Conway. “Para mí, personalmente, esto trae un gran cierre”, dice. “Ata las cosas de manera que todo eso es ahora historia antigua. Y muestra un camino hacia adelante para muchos asuntos donde hay arrepentimientos por acciones pasadas. La gente necesita resolución, pero no puedes volver atrás en el espacio y el tiempo y juzgarlos por los estándares tecno-sociales de hoy en día. “Hay maneras de no cargar con el odio y las venganzas, sino de ser capaz de reconocer históricamente lo que ocurrió exactamente, y luego de sacar las lecciones que cualquiera de nosotros puede compartir sobre cómo evitar atraparse en una situación similar que podría ser juzgada en el futuro. No se trata realmente de mí. Sólo soy un mensajero”

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